Шанхайский экономический район (приморские провинции Цзянсу, Чжэцзян и Фуцзянь, имеющие широкий выход к морю, а также Ань-хой и Цзянси, относительно удаленные от побережья) занимает южную, особенно сильно распаханную и заселенную часть Великой Китайской равнины (в пров. Цзянсу средняя плотность населения свыше 600 человек/км2, а на ее юге — брлее 800 человек/км2). Он расположен в основном в бассейнах рек Янцзы и Хуайхэ. Горный рельеф имеется здесь лишь на юго-западной окраине района (хр. Дабэшань), в пров. Чжэцзян и частично на правобережье р. Янцзы в пров. Аньхой.

Выгоды своего внутреннего и внешнего ЭГП район реализует благодаря прежде всего развитой системе водного транспорта. Практически все его крупные промышленные центры — важные морские или речные порты. Это позволяет осуществлять перевозки в первую очередь массовых грузов промышленности и сельского хозяйства. Здесь и наиболее густа сеть железных и автомобильных дорог, связывающая все многочисленные города района. В целом по транспортной обеспеченности район один из лучших в КНР.

Шанхайский район — наиболее мощный в стране в хозяйственном отношении. Исключительно высок уровень развития промышленности (около 3/4 ее продукции во всем макрорегионе), прежде всего легкой. Выделяется текстильная отрасль (2/5 продукции КНР), а в ней хлопчатобумажная, шелковая, меньше — джутовая. Она использует как местное, так и привозное из других провинций сырье. Ареал текстильного производства охватывает Шанхай и ряд городов вокруг него (Уси, Сучжоу, Ханчжоу и др.), нередко специализирующихся на изготовлении тех или иных видов тканей. Сильно выросла швейная промышленность (до 1/3 продукции КНР), в меньшей степени — трикотажная. Район специализируется и на полиграфической продукции.

Машиностроение, созданное преимущественно за годы народной власти и особенно быстро растущее с конца 70-х годов, дает свыше 1/4 продукции отрасли в КНР. Универсальное по своему составу, оно охватывает очень широкий круг различных производств и дает самую разнообразную продукцию. Другая ведущая отрасль тяжелой индустрии — химическая. Возникнув для обслуживания текстильной промышленности приморских провинций, она значительно увеличила круг сзоих производств и выпускает минеральные удобрения, полимерные материалы, разнообразную продукцию тонкой и бытовой химии.

Другие отрасли промышленности обслуживают потребности района: черная металлургия (Мааньшань, Баошань, Шанхай), пищевкусовая.

Шанхайский район — ведущий в стране и по производству сельскохозяйственной продукции, выделяется посевами риса на поливных землях (около 1/2 сбора зерновых), хлопчатника в устье Янцзы, а южнее — джута. Значительное распространение получила культура чая. Животноводство имеет подсобное значение (свиноводство,  птицеводство, в том числе разведение водоплавающей птицы). Пров. Чжэцзян — важнейший ареал шелководства КНР. Вдоль морского побережья, на Янцзы и многочисленных водоемах развито рыболовство.

На территории района складывается самая большая промышленно-городская агломерация страны с центром в Шанхае. Здесь находится более 30 городов, в том числе крупных с числом жителей 1 — 2   млн в каждом (Ханчжоу, Сучжоу), их рост продолжается, особенно средних и малых. Возникают и новые в связи с сооружением промышленных предприятий общегосударственного значения (Баошань-ский металлургический комбинат и др.), привлечением иностранных капиталовложений, созданием городов-спутников Шанхая.