Центральный экономический район (провинции Хэнань, Хубэй, Хунань) расположен в пределах бассейна среднего течения Янцзы. Разветвленная сеть рек, озер, оросительных каналов связывает большую часть территории провинций Хубэй и Хунань с центром района. Водные пути, железные и автомобильные дороги дают выход за его пределы. Преимущества транспортно-географического положения оказывают заметное влияние на развитие экономики района.

Центральный район — один из основных сельскохозяйственных ареалов страны, главный район орошаемого земледелия, с самым высоким коэффициентом использования земель под пашню. Ведущая отрасль — земледелие, а в нем преобладает производство продовольственных культур (рис, пшеница, кукуруза, батат), по которым район располагает излишками. Важнейшие технические культуры — хлопчатник, рами, чайный куст.

Роль района в общегосударственном разделении труда определяет тяжелая индустрия, созданная на местном сырье. В ней выделяются базовые отрасли — черная и цветная металлургия, химическая промышленность, строительных материалов. Большое развитие получило машиностроение, особенно металлоемкое (транспортное, оборудование для горной промышленности, тяжелое станкостроение). В 80-е годы оно переходит на выпуск более квалифицированной продукции: модернизируется автомобилестроение, усложняется электротехническое машиностроение, появилось радиотехническое и особенно электронное. Существенно расширились и выросли легкая и пищевая отрасли, также располагающие большими ресурсами местного сырья. Однако дальнейшее развитие всей индустрии сдерживает ограниченная топливно-энергетическая база. Район вынужден завозить много угля и нефти. Поэтому большое значение приобретает освоение имеющегося гидропотенциала, особенно Янцзы (действует ГЭС Гэчжоуба, проектируется мощная   ГЭС  Санься).

Важнейшие промышленные центры района — это, как правило, и большие транспортные узлы, расположенные на Янцзы, ее притоках и других реках (Ухань, Чанша, Ичан, Хуанши) или на важных железных дорогах  (Чжэнчжоу, Лоян).