Южный экономический район (пров. Гуандун, Гуанси-Чжуанский автономный район и о. Хайнань) занимает все южное приморье КНР. Выгодное международное транспортно-географическое положение издавна сильно влияло на его хозяйственное развитие. Однако в прошлом в период колониальных экспансий это привело к возникновению колоний Гонконг и Макао. Уровень развития экономики Южного района сравнительно невысок, несмотря на уникальные географические условия для сельского хозяйства, значительные ресурсы моря, запасы полезных ископаемых, древесины, втянутость в международное разделение труда. В настоящее время в ходе проведения курса «открытых дверей» району, особенно его прибрежной полосе, отводится роль контактной зоны, через которую в страну должны поступать иностранные капиталы, техника, технология, новые методы хозяйствования. Здесь действуют упомянутые «экономические зоны», особый экономический статус придан о. Хайнань. Гораздо менее удобно внутригосударственное ЭГП района. Его связывает с другими наиболее развитыми макрорегионами КНР всего лишь одна магистральная железная дорога Гуанчжоу — Ухань — Пекин и морская трасса Гуанчжоу — Шанхай протяженностью в 1,7 тыс. км. Это предопределило известную изолированность района, ограниченное участие во внутрнреспубликан-ском разделении труда.

Структура хозяйства района совершенствуется медленно. Сельское хозяйство — одна из ведущих отраслей экономики с растущей специализацией на производстве технических культур экспортного назначения (каучуконосы) или продовольственных (чай, фрукты), а также на получении коконов тутового шелкопряда, заготовке ароматических растений, добыче морепродуктов и рыбоводстве. В стране район специализируется на возделывании сахарного тростника, масличных (кунжут, рапс, арахис), производстве текстильного сырья (хлопчатник, джут). Однако, несмотря на исключительно хорошие агроклиматические условия для развития растениеводства (орошается более 3/4 пашни), район не обеспечивает себя полностью продовольствием (рис, кукуруза, батат) из-за ограниченности пахотных земель. Это же сдерживает расширение площадей под экспортные и другие культуры специализации.

Промышленность района выделяется отраслями, перерабатывающими сельскохозяйственную продукцию или обслуживающими аграрный комплекс, все большую роль начинают играть производства экспортного значения и лишь некоторые внутрирсспубликанского. Ведущей остается пищевая отрасль, возрос удельный вес швейной — на экспорт. Лесная и бумажная промышленность обслуживает потребности как внутреннего, так и внешнего рынков. Химия специализирована на выпуске удобрений, переработке местного и импортного натурального каучука в резиновые изделия, лекарственного сырья. Машиностроение также изготавливает продукцию для агропромышленного комплекса (тракторы и другие сельскохозяйственные машины, оборудование для сахарных и консервных заводов). Ведутся добыча и обогащение руд цветных металлов (олово, свинец, цинк, медь, сурьма и др.), но острый дефицит топлива и электроэнергии сдерживает развитие выплавки металлов. Строящаяся АЭС на берегу зал. Даявань должна обеспечить растущие потребности района в электроэнергии и дать ее на экспорт в Сянган. Южный Китай всегда был одним из ведущих в кустарном производстве страны (ювелирные и другие художественные изделия из слоновой кости, шелка, галантерея), использовавшим дешевую и избыточную рабочую силу.

Экономически наиболее развитой частью района является небольшое по площади побережье дельты р. Сицзян, отличающееся интенсивным товарным сельским хозяйством, концентрацией промышленности и широкими транспортными связями. Здесь расположен и крупнейший город Южного района Гуанчжоу (3,2 млн жителей) — его главный экономический и культурный центр, важный транспортный узел: морской порт (с аванпортом Хуанпу), конечный пункт железной дороги Пекин — Гуанчжоу. Промышленность города дает почти 1/3 продукции индустрии всего района. Она представлена предприятиями пищевой и текстильных отраслей, машиностроения (судостроение), цветной металлургии, химии, многочисленными кустарно-ремесленными. Гуанчжоу широко участвует во внешней торговле, особенно с Сянганом и Аомынем, известен своей ежегодной международной ярмаркой оптовой торговли. Город знаменит своим революционным прошлым. Гуанчжоу — важный центр иностранного туризма, особенно часто посещаемый «хуацяо» — выходцами из Китая.