Этот самый большой по территории (около 1/3 площади КНР) макрорегион образуют провинции Шэн.ьси, Ганьсу, Цинхай, а также Синьцзян-Уйгурский и Нинся-Хуэйский автономные районы. По своим природным условиям он неоднороден. Его рельеф контрастен. Значительную часть территории занимают мощные горные системы Тянь-Шаня, Куньлуня, Наньшаня. Обширны пространства полупустынных плоскогорий (Северо-Китайское, Цайдам и др.) и котловин (Джун-гарская, Таримская, наиболее глубокая в Центральной Азии — Тур-фапская впадина). Климат макрорегиона резко континентальный, с большими амплитудами годовых и суточных температур, осадков выпадает мало. Однако в Турфанской впадине климат близок к сухому субтропическому. Еще слабо изученные природные ресурсы представлены разнообразными полезными ископаемыми: топливом (нефть, уголь, сланцы), цветными и редкими металлами, горно-химическим сырьем (поваренная, калийная и глауберова соли, природная сода, сера). Значительны ресурсы гидроэнергии. В Тянь-Шане произрастают леса. Велики площади плодородных целинных земель и пастбищ. Северо-Запад — наименее заселенный макрорегион КНР.

Макрорегион расположен в Центральной Азии. По высоким малодоступным горам он граничит с Индией, Афганистаном, СССР и МНР. В КНР его соседями являются Северный, Центрально-Южный и Юго-Западный макрорегионы, примыкающие к нему своими менее развитыми районами. Это обусловливает навыгодность ЭГП Северо-Западного макрорегиона, удаленного от основных ареалов хозяйственной жизни страны. Улучшить ЭГП можно только за счет кардинального совершенствования его транспортной системы путем создания мощной железнодорожной магистрали, которая свяжет макрорегион с внешним миром. Необходимо и усиление выходов во внутренние районы КНР. Естественная трасса, пересекающая весь макрорегион с востока на запад, проходит вдоль гор Наньшаня и Тянь-Шаня. В древности это был участок «шелкового пути», по которому перевозились китайские шелковые ткани. В 50-е годы по нему была проложена железная дорога на запад от Сиани через Ланьчжоу до Урумчи, обеспечившая выход периферийному Северо-Западу в экономически наиболее развитые районы КНР. До границы с СССР она не была доведена, что существенно снизило значение магистрали, особенно ее западного участка. В 1987 г. в целях стимулирования развития хозяйства образована новая «экономическая зона», протянувшаяся вдоль самой протяженной железнодорожной линии страны порт Ляиьюньгаи — Сиань — Ланьчжоу — Урумчи и включающая все города на ней. После соединения с железнодорожной сетью СССР, создания кратчайшего пути из КНР в страны Европы значение магистрали многократно возрастет.

Северо-Западный макрорегион находится на последнем месте в КНР по численности населения, общему объему производства промышленной и сельскохозяйственной продукции. Абсолютные же его показатели (около 70 млн жителей, более 60 млн т добываемого угля, свыше 30 млрд. кВт-ч вырабатываемой электроэнергии) значительны и сопоставимы с таковыми отдельных государств. В результате создания ряда отраслей индустрии общегосударственного значения Северо-Запад по уровню промышленного развития превзошел Централыю-Южпый и особенно Юго-Западный макрорегионы, а по уровню сельскохозяйственного развития приблизился к последнему. По структуре хозяйства он индустриально-аграрный. Основу его промышленности составляет тяжелая индустрия. Транспортная система — самая слабая в стране.