Северо-Западный макрорегион неоднороден в экономическом отношении. Наиболее развиты провинции Шэньси и Ганьсу, а также Нинся-Хуэйский автономный район, в которых сконцентрировано в целом около 3/4 его населения и еще большая часть промышленного и сельскохозяйственного потенциала. Они образуют формирующийся экономический район, южная часть которого — хозяйственная ось с пролегающим здесь инфраструктурным жгутом, где расположены важнейшие немногочисленные города всего макрорегиона.

Сиань (2,2 млн жителей) — быстро растущий, крупнейший экономический центр на р. Вэйхэ, притоке Хуанхэ. За годы народной власти из преимущественно административного и торгового города он превратился в промышленный. Выделяется многотраслевым машиностроением: транспортным (авто- и самолетостроение), производством тракторов, станков, сильноточного оборудования, приборов. Отрасль опирается на местную металлургию. В химии преобладает выпуск азотных удобрений, лакокрасочной и фармацевтической продукции. Сравнительно развита текстильная промышленность. Сиань — значительный культурный центр макрорегиона, есть университет и другие вузы. В древности она была столицей Китая, сейчас — город-музей со многими архитектурными памятниками, привлекающими туристов.

Ланьчжоу (1,5 млн жителей) — важнейший транспортный узел всего Северо-Запада, дающий выход в другие районы КНР. Город расположен на р. Хуанхэ, где пересекается ряд железных и автомобильных дорог. Вблизи действует вторая по мощности ГЭС страны — Люцзяся. В Ланьчжоу созданы энергоемкие производства: получение обогащенного урана, нефтепереработка с нефтехимией, цементная. Машиностроение специализируется на выпуске обрудования для химии. В легкой промышленности наиболее развиты шерстяная и кожевенная отрасли, использующие сырье, поступающее сюда со всего макрорегиона, а в пищевой — мукомолье. Город стал и культурным центром: университет, ряд НИИ АН КНР.

Менее развита экономика провинции Цинхай и Синьцзян-Уйгурского автономного района, в пределах которых нередко преобладает натуральное хозяйство. Урумчи (около 1 млн жителей) — единственный крупный город на западе макрорегиона, административный, экономический и культурный центр автономного района. Город пока конечный пункт железной дороги, узел ряда автодорог местного значения. В нем работают предприятия черной и цветной (редкие металлы) металлургии, небольшие машиностроительные заводы, химические производства, по переработке сельскохозяйственной продукции.