Традиционный акцент МВФ на быстрый оборот (программы обычно основаны на займах, предоставляемых порциями, чтобы добиться соблюдения условий) привел к тому, что правительства выбирают такие направления перестройки, которые игнорируют образование, здравоохранение, жилье и другие социальные нужды, особенно острые в «третьем мире». Чтобы поддерживать конкурентоспособность производства на экспорт, зарплата также часто замораживается или снижается. Ахмед Хагаг, сотрудник экономического отдела Организации Африканского Единства, высказывает озабоченность, что «программы МВФ вызывают значительные страдания и трудности». Условия МВФ требуют сокращения или ликвидации субсидий, которые, по мнению экономистов этого учреждения, являются причиной бюджетных дефицитов и мешают обновлению производства. Но проблема в том, что субсидии обычно служат буфером в обществах, предоставляющих мало других социальных пособий. Например, в Кении, которая строго следовала ограничениям МВФ, правительству пришлось повысить цены на хлеб, молоко и кукурузу на 16% только за первые три месяца после принятия корректировочной программы.

Критики утверждают, что условия МВФ часто ведут к повсеместному росту безработицы. Стефани Гриффит-Джоунс, научный сотрудник Института изучения проблем развития Суссекского универсистета в Англии, говорит: «Безработица увеличилась в развивающихся странах потому, что самый легкий путь изменить торговый баланс в «третьем мире» — урезать импорт товаров из-за границы, а это подразумевает сокращение не только потребления, но и инвестиций». Ослабление инвестиций из-за уменьшения ввоза в страну необходимого оборудования может оказать прямое или косвенное влияние и на занятость в индустриальных-; странах. Гриффит-Джоунс говорит: «Больше 200 тыс. рабочих мест были потеряны в Англии из-за уменьшения экспорта в задолжавшие страны, и более 6 млн рабочих мест были потеряны в индустриальном мире в целом из-за сокращения импорта».